SCIENCE IN THE MOVIES

After Earth / Después de la Tierra

Night Shyamalan. EEUU, 2013

After Earth / Después de la Tierra

This movie is special for me because it was shot not far from my house. It is the classic fairy tale story of a young son who travels through dangerous land to save his father. The twist is that it happens in a future Earth that has been left to evolve without human presence.


This Earth has a nice climate by day but reaches freezing temperatures at night.


Is that possible?

Yes indeed, it happens often in many tropical highlands, where organisms must adapt to extreme temperature variations in 24 hour cycles, much worse than organisms from temperate countries where such changes take months. Like in the movie, volcanic activity can produce exceptions, areas that stay warm all the time thanks to heat from magmatic layers.


An Earth with less oxygen than we have today also is possible; in fact, oxygen levels have been much lower and much higher in the past. When they were higher, invertebrates could grow to extraordinary sizes despite their poor respiratory systems. Meganeura, a dragonfly that lived 300 million years ago, was the size of an eagle! In the movie, Kitai uses medication to survive the low oxygen atmosphere. And such medication does exist, Epigallocatechin-3-gallate, a component of green tea, as found by J.C. Richards from Colorado State University.


The villains of the movie are ursas, blind beings that smell human fear. Until recently, we believed that the smell of fear was a myth, but recent work by Lilianne Mujica-Parodi at Stony Brook University and Gün Semin from Utrecht University found that humans can unconsciously detect pheromones produced when in fear. Thus, it is not impossible for an animal to develop fear detection. What seems impossible is that the blind, soft and slow ursas, which can be stopped with a single knife blow to the throat -as seen at the beginning of the movie- could not be easily eliminated by the advanced civilization that we see in After Earth.




Esta película es especial para mí porque fue filmada cerca de mi casa. Es el clásico cuento de hadas sobre un joven que viaja por tierras peligrosas para salvar a su padre. La trama sucede en una Tierra del futuro, a la que se dejó evolucionar sin presencia humana.


Esta Tierra tiene un clima agradable durante el día pero alcanza el punto de la congelación durante la noche.


¿Es esto posible?

En efecto, sí. Sucede en muchas alturas del trópico, donde los organismos deben adaptarse a variaciones de temperatura extremas en ciclos de 24 horas; mucho peor que los de países templados, donde estos cambios toman meses. Como en la película, en la vida real la actividad volcánica produce excepciones; áreas que se mantienen calientes todo el tiempo gracias al calor de las capas magmáticas.


También es posible una Tierra con menos oxígeno. De hecho, los niveles de oxígeno del planeta han sido mucho más bajos y mucho más altos en el pasado. Cuando fueron altos, los invertebrados lograron alcanzar tamaños extraordinarios, a pesar de sus pobres sistemas respiratorios. Meganeura, una libélula que vivió hace 200 millones de años, ¡era del tamaño de un águila! En la película, Kitai usa medicación para sobrevivir al poco oxígeno en la atmósfera. Y este tipo de medicación existe, la Epigalocatequina-3-galato, un componente del té verde, según un estudio de J.C. Richards, de la Universidad de Colorado.


Los villanos de la película son ursas, seres no videntes que huelen el miedo humano. Hasta hace poco creíamos que el olor del miedo era tan solo un mito. Sin embargo, Lilianne Mujica-Parodi de la Universidad Stony Brook y Gün Semin de la Universidad de Utrecht, encontraron que el ser humano puede, inconscientemente, detectar feromonas producidas por el miedo. En consecuencia, para los animales no es imposible desarrollar esta capacidad. Lo que sí parece imposible es que los ciegos, blandos y lentos ursas, los cuales pueden ser eliminados con un simple cuchillazo en la garganta (tal cual aparece al inicio de la película), no puedan ser aniquilados por la avanzada civilización que podemos ver en Después de la Tierra.